Ártico y Antártida

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La gente está hoy más fascinada que nunca por las regiones polares de la Tierra. Una razón de esto es que no se han explorado grandes extensiones del Ártico y la Antártida y, por lo tanto, todavía se las considera regiones fronterizas. Otra es que ambos tienen historias muy diversas con respecto a sus orígenes y formación de hielo. Sus numerosos aspectos todavía plantean muchos enigmas para la ciencia de hoy.

Apenas hay otros paisajes naturales que fascinen a la humanidad tanto como las lejanas regiones terrestres y marinas del Ártico y la Antártida. La mayoría de las regiones de hielo y nieve prácticamente inaccesibles en la actualidad aún no han sido exploradas. Todavía no hay respuestas a muchas preguntas científicas fundamentales como: ¿Qué se esconde exactamente debajo de las capas de hielo de un kilómetro de espesor de Groenlandia y la Antártida? ¿Cómo se originó el Océano Ártico?

Además de la fascinación, el mundo también ve a las regiones polares con preocupación porque, al actuar como cámaras de enfriamiento, desempeñan un papel crucial en el sistema climático del planeta y tienen un impacto significativo en los patrones de circulación global de la masa de aire y los océanos. Los pequeños cambios en sus complejas estructuras pueden tener consecuencias de gran alcance. Esto es especialmente cierto para las grandes capas de hielo de Groenlandia y la Antártida. Entre ellos contienen el 99 por ciento del hielo de la Tierra. Si se derriten, el nivel del mar global aumentará. El derretimiento de estas dos capas de hielo elevaría el nivel del agua en todo el mundo en unos 70 metros y se inundarían grandes extensiones de las costas de la Tierra.

Hoy en día, los impactos del cambio climático global se observan con más claridad en las regiones polares que en cualquier otro lugar, y esto es particularmente cierto para el Ártico. Desde mediados del siglo XX, se ha estado calentando más del doble de rápido que el resto de la Tierra y, por lo tanto, se considera una señal de alerta temprana del cambio climático. Los servicios meteorológicos y los científicos, por lo tanto, siguen los eventos en altas latitudes, de cerca en tiempo real, al menos donde los satélites y las redes de medición han hecho posibles las observaciones.

Pero la fascinación de las regiones polares también refleja en parte el hecho de que no hay ningún otro lugar en el mundo donde el hielo, la nieve, el frío penetrante y la larga oscuridad de las noches polares presenten desafíos tan enormes para la vida. Tanto en el Ártico como en la Antártida, los animales y las plantas han desarrollado sofisticadas estrategias de supervivencia y una impresionante diversidad de especies que la gente quiere ver por sí misma. Por lo tanto, el número de turistas en las dos regiones polares está aumentando, al igual que crece el interés económico en la explotación de los recursos polares. Al sur del paralelo 60, el Tratado Antártico establece límites estrictos para los principales actores económicos. En el Ártico, por otro lado, solo los cinco estados limítrofes determinarán qué sucede. La competencia por las materias primas y las rutas de envío ya se ha iniciado durante algún tiempo.

 

Ártico y antártica: tan similares y diferentes

Las regiones de la Tierra designadas como polares son aquellas áreas ubicadas entre el Polo Norte o Sur y los Círculos Ártico o Antártico, respectivamente. La región polar norte, llamada Ártico, abarca el Océano Ártico y una parte de algunas masas de tierra circundantes. La región del polo sur, llamada Antártida, contiene el continente de la Antártida y áreas del Océano Sur circundante. El diámetro de cada región es de 5,204 kilómetros porque los círculos ártico y antártico mantienen distancias constantes de 2,602 kilómetros de sus respectivos polos geográficos, que no deben confundirse con los polos magnéticos errantes de la Tierra.

En los mapas del mundo, los círculos polares están generalmente marcados con líneas discontinuas en los 66 ° 33 ‘de latitud norte y sur. Esta delimitación se estableció originalmente en base a la orientación del sol. Por tanto, el Círculo Polar Ártico se define como la latitud en la que el sol no se pone durante exactamente 24 horas durante el solsticio de verano el 21 de junio de cada año. El solsticio de invierno ocurre en el hemisferio sur al mismo tiempo. Por tanto, la posición del Círculo Antártico se define por la latitud en la que el sol permanece por debajo del horizonte durante 24 horas.

Los numerosos paralelismos observados entre los reinos ártico y antártico no deberían ocultar el hecho de que las dos regiones polares son fundamentalmente muy diferentes entre sí. En el extremo sur, la Antártida es una vasta masa terrestre, un continente remoto con un área de 14.2 millones de kilómetros cuadrados, casi el doble del tamaño de Australia. El 98 por ciento de esta área está cubierta por hielo de hasta 4,700 metros de espesor.

El continente está completamente rodeado por el Océano Austral, también conocido como Océano Antártico u Océano Austral. Esto permite un intercambio activo de masas de agua entre los océanos Atlántico, Pacífico e Índico, y grandes áreas se congelan en el invierno (capa de hielo marino estacional). Este océano no solo separa la Antártida físicamente del resto del mundo, sino que sus masas de agua que fluyen en el sentido de las agujas del reloj también aíslan al continente climáticamente, lo cual es una de las razones por las que gran parte de la Antártida es mucho más fría que el Ártico.

Como comparación amplia: la temperatura media anual en el Polo Sur es de menos 49.3 grados Celsius, mientras que en el Polo Norte es de menos 18 grados Celsius. Además, se considera que la Antártida es la región más ventosa y seca de la Tierra. El clima extremo aquí, junto con su lejanía, es también la razón por la que muy pocas especies de animales y plantas han podido establecerse en el continente helado. Aparte de las estaciones de investigación, en la actualidad no existen asentamientos humanos permanentes en el continente antártico.

El Ártico, por el contrario, es diametralmente diferente en varios aspectos. Aquí, masas de tierra rodean un océano que se centra en el polo. El Océano Ártico, también conocido como Mar Ártico, está conectado con el resto de los océanos del mundo por un número limitado de vías fluviales y, con una superficie de 14 millones de kilómetros cuadrados, es el océano más pequeño del mundo. En contraste con el Océano Austral, el Océano Ártico tiene una capa de hielo marino permanente cuya área varía con las estaciones. Alcanza su mayor extensión al final del invierno y su tamaño más pequeño al final del verano, por lo que los científicos están observando una disminución constante en la extensión del hielo de verano. Desde el comienzo de las mediciones por satélite en 1979, la superficie del hielo de verano se ha reducido en unos tres millones de kilómetros cuadrados. Esta es un área aproximadamente ocho veces mayor que Alemania. Debido a que los continentes de Europa, Asia y América del Norte se extienden hasta la región ártica, el Ártico ha sido colonizado con más éxito por plantas, animales y personas que la Antártida. La evidencia histórica sugiere que los primeros pueblos aborígenes cazaban en las regiones costeras del Océano Ártico hace 45,000 años. Hoy en día, más de cuatro millones de personas viven en la región polar ártica.

¿Dónde comienza el Ártico?

El término “Ártico” proviene de la palabra griega arktos, que significa oso. Los marinos griegos llamaron a la región ártica, en la que presumiblemente ya se habían aventurado por primera vez alrededor del año 325 a. C., “tierra bajo la constelación de la Osa Mayor”. Los marineros en ese momento usaban las constelaciones del cielo del norte, principalmente la Osa Mayor y la Osa Menor, para ayudarlos con la orientación durante sus viajes de descubrimiento.

Otro cuerpo celeste, el sol, fue decisivo para definir un círculo polar norte y más tarde sur como los límites de las regiones polares. Los dos círculos marcan las latitudes geográficas en las que el sol no se pone en las fechas de los respectivos solsticios de verano. En el hemisferio norte, el solsticio de verano suele caer el 21 de junio y en el hemisferio sur suele ser el 21 o 22 de diciembre. Las posiciones precisas de los círculos polares están determinadas por el ángulo de inclinación del eje de la Tierra. Debido a que el grado de inclinación del eje (oblicuidad) fluctúa ligeramente con un ritmo de unos 41,000 años, las ubicaciones de los círculos polares también están cambiando constantemente. Actualmente se mueven hacia los polos geográficos alrededor de 14.4 metros por año.

Sin embargo, el Círculo Polar Ártico nunca se ha establecido como el límite sur definitivo de la región ártica. Esto se debe principalmente a que no hay ninguna característica natural que coincida con la trayectoria determinada astronómicamente de la línea que rodea la Tierra que distingue claramente el reino ártico de las regiones del sur. Por el contrario, si el Ártico se limitara a las regiones al norte del Círculo Polar Ártico, no se incluirían el extremo sur de Groenlandia y grandes porciones del Ártico canadiense.

Por esta razón, los científicos definen hoy la región natural del Ártico principalmente sobre la base de características climáticas o vegetativas. Un límite sur que se emplea a menudo es la isoterma de julio de 10 ° Celsius. Al norte de esta línea imaginaria, la temperatura media a largo plazo para el mes de julio se encuentra por debajo de los diez grados Celsius. Según este criterio, el océano Ártico, Groenlandia, Svalbard, gran parte de Islandia y las costas e islas del norte de Rusia, Canadá y Alaska pertenecen al reino ártico. En el aire sobre el Mar de Noruega, la isoterma de julio de 10 ° Celsius se desplaza hacia el norte debido al calor de la Corriente del Atlántico Norte, de modo que, según esta definición, solo los tramos septentrionales de Escandinavia se incluyen en el Ártico. En Siberia y América del Norte, por otro lado, el aire frío del Ártico empuja el límite de temperatura más hacia el sur, por lo que regiones como la parte noreste de Labrador, la bahía de Hudson y una gran parte del mar de Bering se incluyen como parte del Ártico.

Otro límite sur natural que a veces se utiliza para la región polar norte es la línea de árboles del Ártico. Como sugiere el nombre, las condiciones climáticas actuales al norte de esta línea son tan duras que los árboles ya no pueden sobrevivir. Pero debido a que, de hecho, la transición de los bosques contiguos a los paisajes de hierba sin árboles y tundra del Ártico suele ser gradual, los investigadores tienden a referirse a una zona para el límite en lugar de a una línea claramente definida. En América del Norte, por ejemplo, esta zona de transición es una franja relativamente estrecha. En el norte de Europa y Asia, sin embargo, puede tener hasta 300 kilómetros de ancho. El curso de la línea de árboles del norte se corresponde en gran parte con la isoterma de julio de 10 ° Celsius. En algunas áreas, sin embargo, puede ubicarse hasta 200 kilómetros al sur del límite de temperatura. Según esta definición, el oeste de Alaska y las Aleutianas también pertenecerían al Ártico, y la región ártica tendría un área total de alrededor de 20 millones de kilómetros cuadrados.

Se puede delinear un tercer límite natural basado en las corrientes oceánicas. De acuerdo con esta definición, las aguas árticas comienzan en el punto donde masas de agua superficial frías, relativamente poco salinas del Océano Ártico se encuentran con aguas más cálidas y salinas del Océano Atlántico o Pacífico en la superficie del mar. En el área del archipiélago ártico canadiense, el grupo de islas entre América del Norte y Groenlandia, esta zona de convergencia se extiende a 63 grados de latitud norte. A medida que continúa hacia el este, gira hacia el norte entre la isla de Baffin y Groenlandia. En el estrecho de Fram, el área marina entre el este de Groenlandia y Svalbard, se encuentra hasta 80 grados al norte, es decir, bien al norte del Círculo Polar Ártico. En el otro lado del Océano Ártico, en el Mar de Bering, la definición de una zona de convergencia es algo más difícil, porque aquí las masas de agua de los océanos Pacífico y Ártico se mezclan ampliamente entre sí en lugar de fluir una sobre la otra. En los mapas, por lo tanto, esta vaga línea fronteriza atraviesa el estrecho  de Bering.

Además de estos tres límites del Ártico, que se caracterizan todos por características naturales, se han definido otros límites de acuerdo con diferentes criterios de delineación. Varios grupos de trabajo del Consejo Ártico, por ejemplo, a veces trazan fronteras diferentes. Para el grupo de expertos del Programa de Evaluación y Monitoreo del Ártico (AMAP), por ejemplo, todas las áreas terrestres de Asia al norte de los 62 grados de latitud norte pertenecen al Ártico. En el continente norteamericano trazan la línea a 60 grados de latitud. El territorio basado en este método es significativamente más grande que la región fisiográfica definida por la línea de árboles. La definición más generosa del Ártico se encuentra en el Informe sobre Desarrollo Humano del Ártico (AHDR), donde se consideraron aspectos políticos y estadísticos para definir el área, razón por la cual el límite, especialmente en Siberia, se extiende más al sur que cualquier otro. Según esta definición, la región ártica tiene una superficie de más de 40 millones de kilómetros cuadrados, lo que equivale a alrededor del ocho por ciento de la superficie total de la Tierra.

En CEMERI, el término “Ártico” siempre se referirá a la región fisiográfica definida por la línea de árboles en tierra y por la zona de convergencia en los mares. Si, en casos especiales, son necesarias otras definiciones de la región ártica, esto se señalará específicamente.

 

¿Dónde la Antártida?

En el hemisferio sur, la definición del límite no es tan difícil. El hecho de que el continente de la Antártida sea esencialmente una isla y la presencia de corrientes oceánicas distintivas permiten una delimitación relativamente clara del límite de la región polar sur. La palabra “Antártica”, por cierto, deriva de la palabra griega antarktiké, que significa “opuesto al norte”. El reino Antártico incluye el continente de la Antártida y el Océano Austral circundante, por lo que la punta de la Península Antártica y las áreas costeras de la Antártida Oriental se extienden más allá del Círculo Antártico. Por lo tanto, el límite norte a menudo se considera la línea a 60 grados de latitud sur, que fue acordada por los signatarios del Sistema del Tratado Antártico en 1959.

La región antártica se vuelve algo más grande si se usa la zona de convergencia antártica para indicar el límite externo. Esta es la zona oceánica circundante donde el agua superficial fría que fluye hacia el norte desde la Antártida se encuentra con masas de agua más cálidas que fluyen hacia el sur desde el norte. El agua fría y salina se hunde como resultado de las diferencias de densidad y se desvía debajo de las masas de agua más cálidas. Para los investigadores polares, la zona de 32 a 48 kilómetros de ancho de la Convergencia Antártica representa el borde norte del Océano Austral porque separa claramente la región antártica de las aguas de latitudes más bajas y delimita las asociaciones biológicas naturales de las dos regiones marinas. . Generalmente, la zona de convergencia se ubica en una latitud de alrededor de 50 grados sur, lo que significa que esta definición de límite también incluiría dentro de la región antártica algunas islas subantárticas como Georgia del Sur y las Islas Sandwich del Sur. Sin embargo, la posición precisa de la zona de convergencia varía algo según la longitud, el clima y la época del año y, por lo tanto, puede cambiar regionalmente hasta 150 kilómetros hacia el norte o el sur.

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